¿Qué es un estuario?

Un estuario es un área costera donde el agua dulce que fluye de los ríos y corrientes de agua se mezcla con el agua salada del océano, bahías, lagunas y canales. Esta combinación crea un ecosistema diferente y único, donde viven y se desarrollan gran cantidad de especies diferentes (peces, reptiles, pájaros y mamíferos como el manatí).

El Departamento de Recursos Naturales y Ambientales de Puerto Rico clasifica los estuarios en cinco tipos: desembocaduras de río, bahías semicerradas, bahías abiertas, lagunas costaneras y estuarios salinos.

Los estuarios saludables son indispensables para los humanos, así como para la vida silvestre, por lo que a continuación detallamos:

• Suministran alimento que mantiene tanto la pesca comercial como la de recreación.
• Limpian los desperdicios y las escorrentías, por lo que mantienen la calidad del agua.
• Protegen las áreas costeras de los peligros naturales.
• Conectan cuerpos de agua para el transporte y las operaciones marinas.
• Fomentan el balance de la red alimentaria de la cual dependen todas las formas de vida.

Cuando escuchan hablar del Estuario de la Bahía de San Juan, muchos piensan que es un parque o un centro de visitantes. En realidad, se trata de un gran ecosistema donde se mezclan las aguas dulces con el mar, en toda la costa, desde Toa Baja hasta Loíza. Esta zona incluye los ríos y quebradas que pasan detrás de las casas y bajo los puentes, desde el monte hasta la playa.

 

Mapa del EstuarioEn sus aguas viven especies en peligro de extinción, como el tinglar y el manatí.

Además de su inmenso valor ecológico, el ecosistema es fundamental para el desarrollo económico y la seguridad alimentaria. Esto, debido a que por él entran los alimentos en embarcaciones. Aquí se lleva a cabo gran parte de la actividad comercial del País.

ESTUARIO: ‘CIUDAD DE LAS AGUAS’

Si usted desea visitar el Estuario de la Bahía de San Juan, puede solicitar los servicios de pequeñas empresas que ofrecen recorridos de interpretación ambiental a pie, en bicicleta o en bote.

La Bahía de San Juan está conectada por el Caño Martín Peña a la Laguna San José y a la Laguna los Corozos. Estas, a su vez, están conectadas por el Canal Suárez a la Laguna La Torrecilla y a la Laguna de Piñones. La Bahía también está conectada a la Laguna del Condado, por medio del Canal San Antonio.

Otra parte importante del sistema del Estuario es la Ciénaga las Cucharillas que, entre otras cosas, funciona como una esponja gigantesca para evitar inundaciones.

El Estuario de la Bahía de San Juan ofrece alimento y refugio a:

• 8 especies de animales y 17 plantas en peligros de extinción, como el manatí antillano y varias es especies de tortugas marinas, entre ellas el carey y el tinglar,
• 160 especies de aves, como el pelícano pardo y la garza real,
• 19 especies de reptiles y anfibios, como el coquí y la boa de Puerto Rico,
• 124 especies de peces, como el sábalo y el róbalo, y
• 300 especies de plantas de humedal

Entre las razones que avalan la importancia de este sistema estuarino destacan las siguientes:

• Alberga el 33% del total de los acres de mangles en Puerto Rico.
• Sustenta a especies residentes, migratorias y también a las externas, que salen por una de las 3 desembocaduras que tiene el sistema al mar.
• Es una barrera natural contra tormentas.
• Evita y controla inundaciones.
• Comprende sistemas protegidos como: manglares, humedales y praderas de yerbas marinas.
• Provee condiciones únicas en pH, nutrientes, temperatura debido a la mezcla de agua dulce y salada.
• Es un área de asentamiento y retención de sedimentos; material que no pasa al mar, donde podría afectar corales.

El Estuario de la Bahía de San Juan recibe anualmente el 80% de los productos importados a Puerto Rico.

Los muelles y puertos localizados en el sistema de aguas del Estuario juegan un papel crucial en el proceso de exportación de productos de todo tipo.

• El puerto de la Bahía de San Juan es el número 17 en tamaño en todo el mundo.
• Lo visitan sobre 1.3 millones de turistas en cruceros y 9.8 millones de viajeros en avión al año. Recibe un promedio de 700 cruceros anualmente.
• Más de 1,000 pescadores usan el sistema del EBSJ todos los años, con un promedio de pesca de 350,000 libras de pescado fresco.
• Funciona como uno de los principales recursos para evitar inundaciones en el Área Metropolitana.
• Incluye el desarrollo en construcción del 67% de las tierras en la cuenca hidrográfica. Algunas de estas son las más costosas áreas de bienes raíces en el país, tanto comercial (toda la zona bancaria en la Milla de Oro) como residencial (Condado, Miramar, Isla Verde, Punta las Marías, entre otras).
• Las oficinas centrales de la mayor parte de las agencias de gobierno de Puerto Rico están localizadas en el sistema del Estuario. El Palacio de Santa Catalina o La Fortaleza, ubica en una de las bocas de entrada de agua salada al sistema del Estuario.
• En el Estuario se localizan algunos de los parques más importantes del país, como lo son: el Parque Central, que incluye el Paseo Lineal Enrique Martí Coll, localizado en parte del Caño Martín Peña; el Parque Muñoz Marín y el Parque Muñoz Rivera.
• Algunos de los monumentos y lugares históricos de mayor relevancia para Puerto Rico se encuentran también en el Estuario; entre ellos: el castillo San Felipe del Morro, el castillo San Cristóbal y la ciudad amurallada del Viejo San Juan.